Activación de Espacios B

(Pre-Historia)

Edgardo Noya

Damos forma a nuestras construcciones y a continuación, ellas nos dan forma a nosotros.

Algo parecido decía Winston Churchill en el año 1960 con motivo de la reconstrucción del Parlamento británico, después de la Segunda Guerra Mundial: “Damos forma a nuestros edificios y a continuación, ellos nos dan forma a nosotros”.

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Pocos años después, en 1967, Marshall McLuhan, filósofo canadiense, profesor de literatura inglesa, crítico literario y experto en teoría de la comunicación, considerado uno de los grandes visionarios de la presente y futura sociedad de la información, generalizaba lo dicho por Churchill diciendo: “Damos forma a nuestras herramientas y luego nuestras herramientas nos dan forma”.

Como comentaba Alfredo Halm en el post “40 años no son nada”, a lo largo de su historia, Quanam ha incursionado sobre diversas curvas de evolución tecnológica. Algunas curvas relativas a la arquitectura de hardware y comunicaciones (o más en general, infraestructura) y otras, relativas a “layers” o capas de software. 

Cada incursión nos ha llevado a reinventarnos, “construyendo” soluciones o “herramientas” que ponemos a disposición de los diferentes sectores productivos en los que participamos. Y como resultado de dicha labor, hemos recogido un rico bagaje de experiencias y lecciones aprendidas que hoy nutren el acervo cultural de Quanam.

Es válido entonces, preguntarnos: ¿cuáles han sido nuestras construcciones y cómo las mismas nos han dado forma a nosotros? Veamos una de ellas.

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En un periodo muy corto de tiempo, a fines de la década de los setenta, organismos y empresas de Uruguay como DGI, CGN, BCU, BPS, BHU, BSE, UTE, Antel, OSE, MTOP, IMM, BROU, Banco Comercial y otras tantas en la región, incorporaron herramientas informáticas que aumentaron la productividad de sus equipos de desarrollo en forma notable. Lo que antes se hacía en días, pasó a hacerse en horas.

Repasamos, a continuación, la historia sobre cuál fue el problema y la innovación introducida por Quanam en aquel momento y el impacto de dicha experiencia sobre nuestra propia organización.

En 1978 conocimos a Thomas Nies, ex-empleado de IBM y fundador de la compañía Cincom con base en Cincinnati. Tom Nies tuvo un papel protagónico en la transformación de la industria de TI, a tal punto que hoy ocupa un lugar destacado en el “Smithsonian Institution's Computer History Collection“ junto a otros pioneros de la industria como Bill Gates (Microsoft), Larry Ellison (Oracle) y Steve Jobs (Apple).

Siendo empleado de IBM, Tom Nies vivió la década dorada de la empresa. Las actividades de IBM durante los 60’ giraban en torno a la industria del hardware y durante aquella época era frecuente escuchar a su gente diciendo que el hardware daba $$$ y el software problemas. 

En IBM Nies se formó como técnico y asesor de grandes cuentas. Sus desafíos consistían, no solamente en entender las necesidades de los clientes y proveer el hardware IBM necesario para satisfacerlas, sino también en liderar la implementación de los programas necesarios para que la computadora hiciera su trabajo.

Habiendo trabajado en grandes proyectos, como por ejemplo uno llevado adelante en la gigante acerera ARMCO, él visualizó que las principales innovaciones iban a venir de la mano del software y no del hardware.

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En aquella época el problema radicaba en que al no existir manejadores de Bases de Datos comerciales, cada programa utilizaba sus propios archivos de datos, generándose un caos de información y programación. El mismo dato podía aparecer en diversos archivos y con distintos valores. Además cada programa accedía a ese dato de diferentes formas, duplicándose tareas de programación para accederlos una y otra vez, teniendo infinidad de programas distintos para hacer lo mismo: acceder a un dato.

Un problema aparte lo constituían las herramientas de desarrollo disponibles en la época. No existían lenguajes estructurados y para poder hacer un “programa en tiempo real” había que programar la lógica por un lado y en paralelo, la interface del usuario mediante un lenguaje muy rústico. Posteriormente había que integrar todos los módulos en complejos procesos de compilación y corrección de datos que se repetían varias veces durante la depuración de los mismos.

Como consecuencia de lo anterior, la actividad de desarrollo consumía ingentes cantidades de recursos (tiempo, personas, estaciones de trabajo, capacidad de procesamiento, etc.).

En 1969, Tom Nies decide fundar Cincom, una empresa que brindaba servicios a clientes de IBM. Fue a través de esta actividad que conoció de cerca los problemas de desarrollo y gestión de datos que tenían los clientes. Luego de resolver una y otra vez los mismos problemas, él y su grupo introducen tres cambios importantes que serán los que luego Quanam introduce en el mercado uruguayo:

  1. Fabrican el primer manejador de Base de Datos del mercado al que llamaron Total
  2. Separan las actividades de programación y gestión de Bases de Datos introduciendo prácticas de Administración de Base de Datos inexistentes en la época (“database management”).
  3. Desarrollan un generador de programas a través de un lenguaje de cuarta generación interpretado (no compilado) al que llamaron Mantis.

Contratando a Cincom, clientes tales como Chevrolet, 3M y otros tantos del Fortune 1000, bajaron sus costos de desarrollo a menos de una décima parte.

Cuando Quanam establece vínculos con Cincom, estas soluciones ya estaban maduras por estar en funcionamiento en varios clientes importantes del norte. Esa circunstancia, más el hecho de haber capacitado en Cincinnati a un muy buen equipo de técnicos y haber construido una importante comunidad de programadores mediante la capacitación local y eventos especializados, hizo que el impacto de estas innovaciones fuera aún mayor en los grandes centros de cómputos del país.

Con el tiempo y con circunstancias como el surgimiento de aplicaciones especializadas por vertical y ERPs, el abaratamiento del hardware y software de base, cambios en las arquitecturas, internet y software de código abierto, los programas desarrollados en Mantis han sido sustituidos.

No obstante, aún hoy existen 2 casos paradigmáticos donde sigue ejecutando el software. En dichos casos, los sistemas desarrollados por programadores de ambas instituciones fueron migrados desde una arquitectura de hardware mainframe IBM obsoleta a Sistemas Abiertos (el software de Cincom también es multiplataforma), siendo el costo de la migración ínfimo.

Si bien el vínculo con Tom Nies y su empresa se mantiene vigente, las necesidades de los clientes han hecho que Quanam dirija sus esfuerzos hacia otras direcciones, pero esta experiencia dejó profundas huellas en nuestra organización, haciendo cierta la frase: “Damos forma a lo que construimos y a continuación, nuestras construcciones nos dan forma a nosotros”.

Mencionamos algunas de dichas “huellas”:

  1. Estar dispuestos a explorar tecnologías y metodologías innovadoras saliendo a su encuentro, sin importar donde residan los referentes y haciendo foco en la elaboración de prácticas que, a través del uso de las Tecnologías de la Información, generen impacto positivo de “por 10 o más” en los espacios productivos donde nos desempeñamos.
  2. Aprender a participar en los espacios de actividad de grandes empresas de TI (world class). En aquella instancia se generaron estrechos vínculos con el ecosistema de IBM, pero posteriormente hemos hecho lo propio con Microsoft, Peoplesoft y Oracle. Y más recientemente comenzamos nuestra participación en el espacio “Open Source”, también con soluciones de alto impacto. 
  3. Activar una comunidad global de profesionales y organizaciones con cultura de conformar ambientes de confianza y aprendizaje mutuo (Ambientes M), mediante los cuales se genere conocimiento colectivo que se derrame sobre los participantes del espacio productivo en cuestión (consumidores, proveedores o productores y socios).
  4. Confiar en que con preparación, seriedad y espíritu colectivo “emergen” situaciones que favorecen al sistema en su conjunto y a cada una de sus partes.
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En la actualidad, en un ambiente donde la tecnología está introduciendo importantes cambios en todos los órdenes, estamos abocados a la “construcción” de metodologías y tecnologías que nos permitan acelerar la activación de espacios altamente productivos con ciertas características, que hemos denominado “Espacios B”.

Edgardo Noya  @enoyajr

Director Soluciones